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[十月份] 2019年物种日历 10月11日 截头堆砂白蚁

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发表于 2019-10-11 18:03 | 显示全部楼层 |阅读模式
白蚁实在是“坏名声”在外,人们往往欲除之而后快。但如果看一眼今日主角截头堆砂白蚁的种本名 domesticus,你或许能够猜到,这是一种和人类房屋有着密切联系的小动物。
人类总觉得茫茫大自然中,总有无数刁民在觊觎自己温暖的家。但实际上人类的房屋对于大部分动物来说,宜居程度都是负数,就连白蚁也不例外——主要原因就是比起大部分自然生境,人类房屋实在太干燥了。截头堆砂白蚁,正是那一部分成功适应了这种“恶劣”环境的白蚁之一。

截头堆砂白蚁。图片:David McClenaghan, CSIRO
你是什么白蚁
不同白蚁对生活环境有着不同的要求。按照生活习性来划分,截头堆砂白蚁属于干木白蚁(drywood termite),它们喜欢生活在干燥的木头里,对水分的需求很低。
由于干木白蚁的饮食和生活环境都非常干燥,所以它们的粪便也是沙砾一样的干燥颗粒。干木白蚁们会把干燥的粪便从洞口丢出去,造成“堆砂”的效果。如果在家里发现一堆不知哪来的木屑,向上方寻找还有一个小洞,那可能就是惹上干木白蚁了。

艺术品:“堆砂”;艺术家:干木白蚁。图片:Sanjay Acharya / wikimedia
和干木白蚁相对的是湿木白蚁(dampwood termite),顾名思义,后者喜欢长期保持潮湿状态的木头。对人类来说,潮湿甚至腐烂的木头本来就没什么价值,所以湿木白蚁对人类的影响相对来说是很小的。
和前两者相比,土栖白蚁(subterranean termite)在很多情况下才是破坏人造木质结构的主力军。
干木白蚁可以适应人类用于建筑的干燥木头,但生活在干木头里宛如在沙漠中求生。在这种艰苦环境下,包括截头堆砂白蚁在内的干木白蚁“蚁”口不多,蚁群的生长也很缓慢。
而土栖白蚁的厉害之处在于,它们是可以改造环境的开荒高手。土栖白蚁的巢穴往往建在地下,巢穴中有泥质的通道,一方面可以给白蚁提供了黑暗、隐秘、安全又潮湿的行军隧道,另一方面还能把水分带到干燥的木头上。有了这样高超的工程黑科技,土栖白蚁可以在宜居的湿润土壤中安家,同时高效地大范围探索和采食木头,支撑起一个规模庞大、胃口惊人的族群。

使用泥质隧道入侵人类建筑的土栖白蚁。图片:虫爷ChenZ

一些白蚁巢穴的地上部分,可以达到相当大的规模。图片:RayNorris / wikimedia
另一方面,土栖白蚁防治起来也更加困难。
堆砂白蚁这类干木白蚁,整个蚁群都生活在木头里,数量也不多。所以只要做好木材检疫和预处理,就能排除大半风险,万一出现了,也可以用熏蒸等方法处理木头,处理到位就可以将蚁群一网打尽。
而对土栖白蚁来说,木头只不过是它们的“厨房”;对藏在地下深处的庞大蚁群来说,消灭木头里的白蚁不痛不痒。针对土栖白蚁,缓效毒饵是更加方便有效的防治方法,就是起效比较慢。

土管被不可抗力(我)毁坏之后,蜂拥而出抵抗外敌的象白蚁兵蚁。图片:虫爷ChenZ
食木,还是“造”木?
虽然今天的主角是截头堆砂白蚁,但我并没有花太多篇幅在这个特定的物种上。并不是因为它本身简单枯燥又无趣,而是人类对于这样一种“害虫”,除了“危害”和“防治方法”以外并没有太多了解,比起讨人喜欢的明星物种,关注和了解程度完全不是一个量级。
然而,身为一个从事害虫防治,并且参与过白蚁防治工作的研究者,我却觉得人类欠白蚁太多的感谢。
白蚁确实是威胁人类建筑的一大因素,每年会带来无法估量的经济损失;在白蚁的攻击下,每天都有大量有用的木材、经济作物甚至珍贵的木质文物化为齑粉。为了保护我们的财产,预防和治理白蚁是一项极其重要的工作。

白蚁毁坏的木结构。图片:Alton / wikimedia
但是从另一方面讲,如果没有白蚁,人类可能一开始就没什么木头可用。
世界上有超过3000种白蚁,其中能对人类房屋造成显著损害的不到3%。而包括这3%的“有害”白蚁在内,所有白蚁都是保护森林和其他生态系统的重要力量,是真正的森林卫士。
死亡是自然界日常的一部分;伴随死亡而来的,就是极为重要的“入殓”工作。把死亡生物的躯体分解,让物质和能量重新在生态系统里流动起来,是名为分解者的生物的重大职责。

真菌、细菌等是分解者的主力军,是自然界物质循环的重要一环。图片:U.S. Environmental Protection Agency;汉化:物种日历
秃鹫和丽蝇等选择了营养丰富、易于消化的腐肉,而以白蚁为首的食木性动物则接下了木材这根“硬骨头”。日复一日地在黑暗的隧道里劳作,一点点啃食难以下咽的木头,在肠道共生微生物的合作下分解纤维素,白蚁最终得以把倒下的参天大树降解成肥沃土壤的一部分。白蚁自身在土壤里的活动,也改良了土壤的物理性质,使植物的根系更加舒展。
不光是森林,只要是有植物的地方,白蚁就在辛勤地劳作,如园丁一样照料着地球的花园。

西澳地下兰(Rhizanthella gardneri),完全生活在地下,是已知唯一一种通过白蚁传粉的兰花。图片:Jean and Fred Hort / flickr
白蚁本身也为其他动物提供了重要的蛋白质来源,尤其婚飞季节更是一场狂欢盛宴——婚飞的白蚁是很多鸟类甚至猛禽在迁徙路上的救命补给。冬暖夏凉的白蚁巢也是不少其他动物喜欢的居所。
同样是将大自然的废弃物传化成肥沃的土壤和其他动物的美食,白蚁甚至比我上次介绍的苍蝇更加讨人喜欢(此处的“人”为泛指,但不包括智人)。白蚁没有苍蝇那样喜欢飞来飞去骚扰其他动物的坏毛病,它们是一群整天躲在谁都看不见的地方默默干活的“理工宅男”。对于其他非人动物来说,这种需要的时候呼之即来、不需要的时候不来烦我的生物,简直就是 gal game 男二一样的完美工具人,有谁不喜欢呢。

婚飞的白蚁群。图片:Ganesh Subramaniam / flickr
不能没有白蚁
除了“安葬”死亡的树木,白蚁还负责清理病弱的树木,为健康的植物腾出更多空间和资源。在这方面,白蚁在森林面前所扮演的角色,其实和狼群之于鹿群差不多——在白蚁的选择压力下,森林中的树木得以保持健康。
健康的树木对白蚁是有抵抗力的,白蚁一般也不会去碰生长旺盛的植物。如果白蚁对健康的树木造成了显著的毁坏,起因往往是人类破坏了原本的平衡,比如说引进了外来种的白蚁,或者引入了外来的植物。这些祖籍不同的白蚁和植物没有经历协同演化,还没有学会怎么对付这些没见过的白蚁,自然会造成比较大的损失。

在一些地区,白蚁可以被利用起来,成为人类的口粮。图为莫桑比克男孩在收集白蚁。图片:TimCowley / wikimedia
白蚁对作物的影响其实还是两面的:一方面,它们可以毁坏作物,造成减产乃至颗粒无收;另一方面,白蚁的存在大大改良了土壤,又可以让植物更好地生长,在有些情况下甚至反而可以带来增产。
所以,如果一开始就没有白蚁,是不是地球上的森林就没法生长了?当然不是。
死亡树木这个生态位就在那里,除了白蚁也有很多其他生物在开发利用,只不过白蚁是绝对的中坚力量。如果没有白蚁,自然会有另一种生物代替白蚁,演化成最高效的木材分解者——然后代替白蚁成为人类眼中最大的木材害虫。

来自白蚁肠道内的鞭毛虫,它们和一些共生的原生生物,是白蚁分解木质素的法宝。图片:Wakako Ikeda-Ohtsubo et al. / Molecular Ecology(2009)
人们喜欢给穿山甲冠以森林卫士之名,觉得它消灭了“作恶多端”的白蚁,保护着森林。然而事实正相反:白蚁呵护着森林,并且养育了森林中的各路生灵,包括穿山甲。
穿山甲并不想消灭白蚁,正如人类并不想消灭猪牛羊鸡;对它来说,白蚁大概是世界上最可爱又最可口的存在了。
人类杀死森林,将追寻树木死亡气息而来的、试图让这些树木尸体回归大地的白蚁称作最为恶劣的森林害虫;人类也为了毫无依据的医疗功效杀死穿山甲。人类灭绝一个物种不需要借口,但却需要一个借口来不灭绝它们,于是穿山甲成了“消灭白蚁的森林卫士”。
无论是森林、白蚁,还是穿山甲,可能都只想找个没有人类的地方静静吧。

一棵枯树基部的巨大白蚁巢,属于某种象白蚁。一只蜥蜴将蚁巢当作瞭望台使用。白蚁参与塑造壮丽的自然,自己也成为了这份壮丽的一部分。图片:虫爷ChenZ

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发表于 2019-10-11 18:08 来自手机 | 显示全部楼层
涨姿势了
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发表于 2019-10-11 18:08 来自手机 | 显示全部楼层
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发表于 2019-10-13 13:08 来自手机 | 显示全部楼层
爱护自然生态保护地球母亲是人类的责任
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发表于 2019-10-14 10:27 来自手机 | 显示全部楼层
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发表于 2019-10-15 10:49 来自手机 | 显示全部楼层
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